Comment gérer un mangeur difficile (pour les 2 à 4 ans)

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toddler siting at a table eating with a forkDANS CET ARTICLE

  • Pourquoi mon enfant est-il un mangeur si difficile ?
  • Conseils pour introduire de nouveaux aliments à un mangeur difficile
  • Donnez à votre mangeur difficile des choix sains
  • Ne paniquez pas si votre mangeur difficile n’est pas en pleine croissance

Pourquoi mon enfant est-il un mangeur si difficile ?

Il est parfaitement normal que les enfants d’âge préscolaire s’opposent à la forme, à la couleur ou à la texture d’un aliment – ou qu’ils décident soudainement qu’ils détestent tout, même les aliments qu’ils aimaient hier. Il est également fréquent qu’ils aient ce que les experts appellent des « food jags ». C’est-à-dire qu’ils insistent pour manger les mêmes aliments à chaque repas.

« C’est la peur de la nouveauté », explique Nancy Hudson, diététicienne à l’Université de Californie, Berkeley. « Nous pensons que c’est une de ces bizarreries que les humains ont probablement développées pour se protéger au fur et à mesure de l’évolution de l’humanité. On n’essaie pas de nouvelles choses parce qu’on ne sait pas si elles sont sans danger ».

Cette peur de la nouveauté s’atténue généralement à l’âge de 4 ou 5 ans, mais pour certains enfants, elle se poursuit à l’âge adulte. Quoi qu’il en soit, qu’il s’agisse de sa routine du coucher ou de son sandwich au beurre d’arachide coupé en diagonale, votre enfant aime probablement que les choses soient cohérentes et familières, et il n’est peut-être pas prêt à essayer de nouveaux aliments avant que vous ne les ayez servis à plusieurs reprises.

Manger avec discernement peut également être une façon pour un enfant d’âge préscolaire de déclarer son indépendance (« Tu ne peux pas m’obliger à manger ça »). Cela peut avoir moins à voir avec la nourriture elle-même qu’avec la nécessité de tester les limites de votre autorité et d’affirmer un certain contrôle sur sa vie.

Enfin, comme les enfants d’âge préscolaire sont très agités, il peut sembler que votre enfant ne puisse pas rester assis assez longtemps pour manger beaucoup en une seule fois. Vous pouvez essayer de maintenir l’intérêt de votre enfant pour sa nourriture plus longtemps en rendant l’heure des repas aussi calme et sans incident que possible, sans le distraire de ses jouets, de la télévision ou de ses animaux domestiques.

Conseils pour introduire de nouveaux aliments à un mangeur difficile

Votre enfant a un sens inné de la quantité de nourriture dont son corps a besoin pour grandir et être en bonne santé, et c’est à lui de décider ce qu’il va manger. La meilleure chose que vous puissiez faire est de lui fournir une grande variété d’aliments sains dans un environnement positif et détendu afin que les repas soient agréables pour tous. Voici quelques conseils spécifiques sur la manière de gérer un mangeur difficile :

  • Proposez à votre enfant d’âge préscolaire une variété d’aliments à chaque repas. Et soyez patient – vous devrez peut-être servir un nouvel aliment plusieurs fois avant que votre enfant ne soit prêt à l’essayer. Lorsque vous lui présentez un nouvel aliment, placez-le simplement sur la table avec tout le reste, et n’en faites pas tout un plat. Le mettre dans l’assiette de votre enfant peut lui sembler menaçant ou l’inciter à se rebeller. Au bout d’un certain temps, après vous avoir vu manger plusieurs fois, il se sentira peut-être plus ouvert à l’idée d’essayer.
  • Servez des portions pour enfants. La portion d’un enfant est environ deux fois plus petite que celle d’un adulte. Pour de nombreux aliments, il s’agit d’une portion de la taille de la paume de votre enfant. D’autres portions pour enfants sont par exemple une demi-tasse de céréales ou de yaourt, deux onces de viande, quatre cuillères à soupe de légumes et une tranche de pain.
  • Ne donnez pas trop de choix à votre enfant d’âge préscolaire. Si vous lui dites « C’est l’heure du dîner », vous pouvez lui donner un repas. Votre enfant choisira probablement quelque chose de familier et il aura l’air d’être un mangeur difficile », explique M. Hudson. En revanche, si vous dites « C’est l’heure du dîner », elle devra choisir parmi les aliments que vous lui proposez. Bien entendu, vous ne voudrez pas lui offrir un repas complet d’aliments inconnus, car il n’en mangera tout simplement pas. Au lieu de cela, incluez toujours au moins une chose que vous savez que votre enfant aime.
  • Introduisez de petites quantités de nouveaux aliments. Lorsque votre enfant d’âge préscolaire souhaite essayer un nouvel aliment, donnez-lui juste un avant-goût et laissez-le en redemander. De cette façon, il se sentira plus en contrôle et vous n’aurez pas l’impression de gaspiller de la nourriture s’il n’en mange pas. Quand vous le pouvez, donnez-lui un nouvel aliment à essayer quand vous savez qu’il a faim – des tranches de mangue comme en-cas l’après-midi, par exemple.
  • N’oubliez pas que les enfants peuvent avoir le palais sensible. Beaucoup d’enfants n’aiment tout simplement pas la texture, la couleur ou le goût de certains aliments. C’est pourquoi un enfant peut prétendre ne pas aimer un aliment qu’il n’a même jamais goûté. De même, certains enfants peuvent rejeter un aliment parce qu’il leur rappelle une époque où ils étaient malades, ou parce qu’ils ont une autre association négative. Si votre enfant d’âge préscolaire se plaint qu’un aliment particulier le rendra malade, cessez de lui offrir cet aliment pendant un certain temps. Vous pourrez réessayer quand elle sera un peu plus âgée.
  • Dans la mesure du possible, faites participer votre enfant d’âge préscolaire à la préparation des aliments. Cela peut inclure les courses et la préparation des repas et des collations. Et si elle peut vous aider à faire pousser les produits de la famille dans la cour, tant mieux ! Cela lui donne le sentiment de contrôler son alimentation. Et elle sera peut-être plus encline à manger quelque chose qu’elle a choisi ou préparé. Cela fonctionne mieux si vous laissez votre enfant choisir parmi une petite sélection d’aliments que vous avez déjà choisis, plutôt que de lui demander simplement de choisir son souper. Préparez ensemble des friandises amusantes et saines, comme des banana split au yaourt et aux fruits ou des fourmis sur une bûche (raisins secs placés sur des bâtonnets de céleri remplis de beurre d’arachide).
  • Cherchez des moyens d’augmenter la valeur nutritive des aliments que votre enfant d’âge préscolaire apprécie. Mettez du thon ou du jambon sur son fromage grillé, et de la viande ou du tofu dans sa sauce à spaghetti, par exemple.
  • Apprenez à votre enfant (sans lui faire la morale) à bien se nourrir. Accrochez un tableau alimentaire dans la cuisine et faites-lui colorier les exigences qu’elle rencontre chaque jour. Mentionnez nonchalamment que manger ses flocons d’avoine l’aidera à mieux courir et sauter ce matin.
  • Soyez un bon modèle et mangez le genre d’aliments que vous voulez que votre enfant mange. Les repas en famille sont un excellent moyen d’établir un lien avec votre enfant et de partager ensemble des aliments agréables et nourrissants.
  • Ne soyez pas trop exigeant avec votre enfant d’âge préscolaire. S’il était bien de satisfaire le désir de votre jeune enfant de voir ses sandwiches au fromage découpés en forme d’étoile ou de lune, votre enfant d’âge préscolaire devient assez grand pour manger sans artifices particuliers.
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Au fur et à mesure que le monde de votre enfant s’élargit et qu’il commence à fréquenter l’école maternelle, son goût pour les aliments pourrait également s’élargir. Il n’est pas rare que les enfants soient plus ouverts à de nouveaux aliments lorsqu’ils sont loin de la maison.

Donnez à votre enfant difficile des choix sains

Il est irréaliste de s’attendre à ce qu’un enfant d’âge préscolaire mange une grande variété d’aliments. À long terme, l’exemple que vous donnez en servant et en appréciant toutes sortes d’aliments sains – à la maison et en déplacement – est l’un des meilleurs moyens d’aider votre enfant à apprendre à bien manger. Mais pour l’instant, essayez de vous rappeler que le choix de votre enfant de ne manger que quelques aliments n’est que cela – son choix, et il est important de le laisser apprendre à prendre ses propres décisions en matière d’alimentation.

« Un enfant doit être maître de ce qu’il mange », explique M. Hudson. Si vous forcez votre enfant d’âge préscolaire à manger un aliment qu’il n’aime pas (« Tu t’assiéras à table jusqu’à ce que tu aies fini tes petits pois »), ou plus qu’il ne le souhaite, vous risquez de lui créer des problèmes plus tard :

Les enfants qui ne sont jamais autorisés à prendre des décisions concernant leur alimentation (par exemple, décider quand ils sont rassasiés) risquent davantage de développer des troubles alimentaires ou de devenir obèses plus tard dans leur vie. De plus, cette stratégie se retourne presque toujours contre vous, car le fait de forcer votre enfant à essayer de nouveaux aliments ne peut que le rendre plus têtu et moins ouvert à l’idée d’essayer de nouvelles choses à l’avenir.

Si votre enfant d’âge préscolaire semble ne manger que du fromage et des biscuits pendant des jours, ne vous inquiétez pas. Commencez à noter ce que votre enfant mange – vous constaterez probablement qu’il atteint tous les principaux groupes alimentaires et qu’il reçoit les nutriments nécessaires au cours d’une semaine. Des études de l’Académie de nutrition et de diététique montrent que les enfants – même ceux que leurs parents considèrent comme des « mangeurs difficiles » – consomment généralement une nourriture suffisamment variée pour répondre à leurs besoins nutritionnels. Si vous pensez vraiment que votre enfant d’âge préscolaire ne mange pas bien, demandez à votre médecin s’il est judicieux de lui donner une multivitamine quotidienne.

Ne paniquez pas si votre enfant difficile ne grandit pas rapidement

Ne paniquez pas s’il semble que votre enfant d’âge préscolaire ne grandit pas assez vite. Les enfants ne grandissent pas toujours à un rythme régulier, et il y aura des moments où votre enfant ne semblera pas grandir du tout.

Consultez votre médecin si vous êtes inquiet, mais ne faites pas part de vos craintes à votre enfant. Si vous êtes constamment en train de planer à l’heure des repas, de lui faire des câlins, de le cajoler et de compter les bouchées, il est probable qu’il devienne encore plus résistant à l’envie de manger. N’oubliez pas non plus que l’appétit de votre enfant varie en fonction de son niveau d’activité et de sa croissance.


Sources des articles (certains en anglais)

AAP. 2011a. Alimentation et nutrition : Votre enfant de 3 ans. American Academy of Pediatrics. http://www.healthychildren.org/English/ages-stages/toddler/nutrition/pages/Feeding-and-Nutrition-Your-Three-Year-Old.aspx

AAP. 2011b. Des heures de repas sans soucis. American Academy of Pediatrics. http://www.healthychildren.org/english/healthy-living/nutrition/pages/Hassle-Free-Meal-Time.aspx

AAP. 2011c. Combien est suffisant ? American Academy of Pediatrics. http://www.healthychildren.org/English/healthy-living/nutrition/pages/How-Much-is-Enough.aspx

AAP. 2011d. Optimiser l’alimentation des tout-petits. American Academy of Pediatrics. http://www.healthychildren.org/English/ages-stages/toddler/nutrition/pages/Optimizing-Nutrition-for-Toddlers.aspx

AAP. 2010. Mangeurs difficiles. American Academy of Pediatrics. http://www.healthychildren.org/English/ages-stages/toddler/nutrition/Pages/Picky-Eaters.aspx

Association américaine de diététique. Non daté. Faire face aux phases d’alimentation difficiles. http://www.eatright.org/Public/content.aspx?id=8057 [Accédé en 2011]

Association américaine de diététique. Non daté. Comment satisfaire un mangeur difficile. http://www.eatright.org/Public/content.aspx?id=6442452690 [Accédé en 2011]

MedlinePlus. Non daté. Nutrition des enfants. http://www.nlm.nih.gov/medlineplus/childnutrition.html

Elizabeth Dougherty

Elizabeth Dougherty

Elizabeth Dougherty est une rédactrice et une éditrice chevronnée dans le domaine de l’éducation des enfants, qui contribue à momcenter depuis 2020.

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