La fabrication du lait maternel : Comment votre corps produit les aliments pour bébés parfaits de la nature

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close up of a baby nursing at mothers breastDANS CET ARTICLE

  • Le processus commence pendant la grossesse
  • Ce qui se passe à l’intérieur de vos seins
  • Qu’est-ce que le colostrum ?
  • La production se réchauffe après la naissance de votre bébé
  • Comment le lait passe de vous à votre bébé
  • Qu’y a-t-il dans le lait maternel ?
  • Comment le lait maternel change pour votre bébé

Le processus commence pendant la grossesse

Si vous êtes enceinte, vous avez peut-être remarqué des changements dans vos seins, comme une sensibilité, un gonflement et un assombrissement des mamelons et des aréoles (le cercle de peau qui entoure votre mamelon). Ces changements peuvent être parmi les premiers indices que vous avez conçus.

Mais ne vous inquiétez pas si vous ne remarquez aucun changement dans vos seins pendant la grossesse. C’est également tout à fait normal, car votre corps se prépare encore à produire du lait.

Ce qui se passe à l’intérieur de vos seins

Plus remarquables encore peut-être que toute transformation visible sont les changements considérables qui se produisent à l’intérieur de vos seins. Le placenta en développement stimule la libération d’hormones, l’œstrogène et la progestérone, qui à leur tour stimulent le système biologique complexe qui rend la production de lait possible.

Avant la grossesse, les tissus de soutien, les glandes lactiques et la graisse protectrice constituent une grande partie de vos seins. La quantité de tissu adipeux est un trait héréditaire et varie selon les femmes, ce qui explique la grande variété de tailles et de formes des seins. La taille de vos seins ne détermine pas votre capacité à produire du lait ou à allaiter.

Vos seins se préparent à votre grossesse depuis que vous êtes dans le ventre de votre mère. (Au moment de votre naissance, vos principaux canaux de lait – un réseau de canaux conçus pour transporter le lait à travers vos seins – s’étaient déjà formés).

Vos glandes lactiques sont restées silencieuses jusqu’à la puberté, où un flot d’œstrogènes les a fait grossir et gonfler. Pendant la grossesse, ces glandes passent à la vitesse supérieure.

anatomical illustration of breast

Au milieu des cellules adipeuses et du tissu glandulaire se trouvent les canaux de lait, un réseau complexe de canaux. Les hormones de grossesse provoquent une augmentation du nombre et de la taille des canaux lactés.

Les canaux se ramifient en canaux plus petits près de la paroi thoracique, appelés canalisations. À l’extrémité de chaque canal se trouve un groupe de petits sacs ressemblant à des grappes, appelés alvéoles. Un groupe d’alvéoles est appelé lobule ; un groupe de lobules est appelé lobe. Chaque sein contient jusqu’à 20 lobes, avec un canal de lait pour chaque lobe.

Sous l’impulsion de l’hormone prolactine, les alvéoles absorbent les protéines, les sucres et les graisses de votre sang et produisent le lait maternel. Un réseau de cellules entourant les alvéoles comprime les glandes et pousse le lait vers les canalisations, qui mènent aux canaux. (Vous pouvez considérer les canaux de lait comme des pailles individuelles, dont certaines se rejoignent de sorte qu’environ huit ou neuf se terminent au bout de votre mamelon pour délivrer le lait à votre bébé).

Votre système de conduits de lait se développe pleinement au cours de votre deuxième trimestre, de sorte que vous pouvez produire du lait pour votre bébé même s’il arrive prématurément.

Au moment où votre bébé naîtra, votre tissu glandulaire aura probablement beaucoup augmenté. Chaque sein peut devenir jusqu’à 1,5 kg plus lourd !

Qu’est-ce que le colostrum ?

Le colostrum, parfois appelé « or liquide », est le premier lait que votre corps produit. Il peut être clair, blanc, jaune ou orange, et il est souvent épais et collant. Pendant les premiers jours d’allaitement, votre nouveau-né sera parfaitement nourri par ce liquide riche en nutriments, riche en protéines, pauvre en graisses et facilement digestible.

Votre corps commence à produire du colostrum environ trois ou quatre mois après le début de la grossesse, et quelques gouttes peuvent s’écouler de temps en temps de vos seins pendant les dernières semaines de la grossesse. (Cela arrive à certaines femmes dès le deuxième trimestre).

Ce « premier lait » est produit lorsque les cellules situées au centre des alvéoles se dissolvent et s’écoulent par les canaux lactifères jusqu’au mamelon. Le colostrum est plus riche en protéines, minéraux, sel, vitamine A, azote, globules blancs et certains anticorps, et il contient moins de matières grasses et de sucre que le lait mature.

Il est également riche en anticorps uniques de lutte contre les maladies, appelés immunoglobulines, qui renforcent le système immunitaire de votre bébé. Lorsque vous nourrissez votre nouveau-né avec du colostrum, c’est comme si vous lui donniez son premier vaccin.

Le colostrum a également un effet légèrement laxatif qui aide le nouveau-né à débarrasser son tube gastro-intestinal du méconium – les selles qui se sont accumulées dans son intestin lorsqu’il était dans l’utérus. En se débarrassant de ces selles noires et goudronneuses peu après la naissance, on réduit le risque de jaunisse.

Le ventre de votre bébé est minuscule, il ne prendra donc qu’une toute petite quantité de lait au début – environ une cuillère à café de colostrum chaque fois qu’il tétera. Mais un peu de colostrum, c’est déjà beaucoup. Vous n’aurez peut-être pas l’impression de produire beaucoup (et vos seins ne seront pas encore pleins), mais chaque goutte est pleine de composants nutritifs et protecteurs.

Au cours des prochains jours, votre lait passera du colostrum au lait mature (bien qu’une certaine quantité de colostrum continuera à être présente dans votre lait pendant quelques semaines).

La production se réchauffe après la naissance de votre bébé

Vous passerez à la phase suivante de la production de lait dans les deux à quatre jours suivant l’accouchement (les secondes mamans peuvent constater que leur montée de lait arrive plus tôt que la première fois).

Une fois que vous avez accouché de votre placenta, les niveaux d’œstrogène et de progestérone dans votre corps chutent soudainement. Dans le même temps, le niveau de prolactine augmente, ce qui indique à votre corps de produire du lait.

Au fur et à mesure que votre corps traverse les étapes de l’allaitement, il pompe du sang supplémentaire dans les alvéoles, ce qui rend vos seins fermes et pleins. L’enflure des vaisseaux sanguins et le gonflement supplémentaire du tissu mammaire lui-même, combinés à l’abondance de lait et de liquide IV donné pendant le travail, peuvent rendre vos seins temporairement douloureux et engorgés, mais votre bébé sera souvent allaité pendant les premières semaines, ce qui contribuera à soulager la gêne.

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Comment le lait passe de vous à votre bébé

Pour que le lait s’écoule de vos seins, il doit être « descendu » ou libéré des alvéoles internes.

Voici comment cela se passe : La succion de votre bébé stimule la glande pituitaire pour qu’elle libère de l’ocytocine et de la prolactine dans votre sang. (La même chose peut se produire lorsque vous pensez simplement à votre bébé en train d’allaiter ou que vous entendez ses pleurs). Lorsque le lait atteint votre sein, l’ocytocine provoque la contraction et la compression des cellules qui entourent les alvéoles remplies de lait. Le liquide nutritif s’écoule alors dans les conduits.

Lorsque votre bébé tète, il comprime le mamelon et l’aréole, créant ainsi une pression négative. Cette pression – ainsi que la montée de lait interne due au réflexe de « déception » – fait entrer le lait dans sa bouche.

Lorsque le débit de lait augmente, la contraction des alvéoles remplies de lait peut créer une sensation de picotement, de piqûre, de brûlure ou de picotement dans les seins. Votre lait peut s’égoutter ou même s’asperger pendant la descente de lait. (Si cela se produit à un moment inopportun, essayez de croiser vos bras devant vos seins, en appliquant une légère pression pour arrêter le débit. Des compresses d’allaitement peuvent également être placées à l’intérieur de votre soutien-gorge pour aider à absorber le lait).

Vous pouvez vous sentir calme, satisfaite et joyeuse pendant que vous allaitez. Pas étonnant que certaines personnes appellent l’ocytocine l’hormone de l’amour ! Vous pouvez également vous sentir somnolente et assoiffée. Ce sont des signes que votre bébé stimule le sein.

Par ailleurs, il se peut que vous ressentiez des crampes dans l’utérus lorsque votre nouveau-né tète dans les jours qui suivent la naissance. Cela signifie que l’ocytocine contribue à ramener votre utérus à sa taille d’avant la grossesse. (Cette même hormone a provoqué la contraction de votre utérus pendant le travail.) La gêne est généralement légère, mais elle peut être douloureuse, surtout s’il ne s’agit pas de votre premier bébé. Votre prestataire de soins peut vous recommander de l’ibuprofène ou vous prescrire un médicament contre la douleur.

Que contient le lait maternel ?

Le lait maternel mature est parfaitement conçu et contient de l’eau, des matières grasses, des glucides, des protéines, des vitamines et des minéraux, ainsi que des acides aminés. Il contient également des globules blancs, des anticorps, des enzymes et d’autres substances qui renforcent les défenses immunitaires de votre bébé.

On connaît plus de 200 composants bénéfiques dans le lait maternel, et on en découvre sans cesse de nouveaux. Par exemple, les chercheurs pensent maintenant qu’un acide gras présent dans le lait maternel favorise la croissance du cerveau et de la rétine du bébé, et peut même améliorer le développement cognitif. Beaucoup de ces éléments, notamment les globules blancs qui combattent les infections, ne peuvent pas être fabriqués.

Le lait mature arrive environ deux à quatre jours après la naissance du bébé, en fonction de la fréquence des tétées dans les premières heures et les premiers jours après la naissance. Votre production de lait s’adaptera en fonction de l’appétit de votre bébé et de la fréquence de l’allaitement.

Au cours d’une tétée, le lait maternel passe du lait de premier lait, riche en eau et en lactose, au lait de deuxième lait, riche en graisses et en calories. La quantité de lait que vous produisez augmente avec le poids et l’appétit de votre bébé jusqu’à ce que les aliments solides fassent partie de son alimentation quotidienne.

Comment le lait maternel change pour votre bébé

Le lait maternel est l’ultime aliment personnalisé. L’une des merveilleuses caractéristiques du lait humain est la façon dont il change pour répondre aux besoins de votre bébé au fur et à mesure de sa croissance.

Le lait maternel qu’une mère produit pour son bébé prématuré diffère du lait qu’elle produirait pour un nouveau-né à terme, et qui diffère du lait qu’elle aura pour son bébé de 6 mois. Cependant, tout le lait maternel contient exactement les composants nutritionnels et protecteurs dont chaque bébé a le plus besoin à tout âge.


Sources des articles (certains en anglais)

AAP. 2009. Le colostrum : le premier repas de votre bébé. American Academy of Pediatrics. https://www.healthychildren.org/English/ages-stages/baby/breastfeeding/Pages/Colostrum-Your-Babys-First-Meal.aspx [consulté en novembre 2018]

Andreas NJ, et al. 2015. Lait maternel humain : Une étude sur sa composition et sa bioactivité. Early Human Development 91(11):629-635. https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0378378215001772 [consulté en novembre 2018]

La Leche League International. Non daté. Colostrum : Général. https://www.llli.org/breastfeeding-info/colostrum-general/ [consulté en novembre 2018]

La Leche League International. 2015. Les rythmes circadiens du lait maternel. https://www.llli.org/breast-milks-circadian-rhythms-2/ [consulté en novembre 2018]

Martin CR, et al. 2016. Examen de l’alimentation des nourrissons : Principales caractéristiques du lait maternel et des préparations pour nourrissons. Nutriments 8(5):279. http://www.mdpi.com/2072-6643/8/5/279/htm [consulté en novembre 2018]

Toscano M, et al. 2017. Rôle du microbiote associé au lait maternel humain sur le système immunitaire des nouveau-nés : Une mini revue. Frontiers in Microbiology https://www.frontiersin.org/articles/10.3389/fmicb.2017.02100/full [consulté en novembre 2018]

USDHHS. Fabrication de lait maternel. U.S. Department of Health & Human Services Office on Women’s Health. https://www. womenshealth.gov/breastfeeding/learning-breastfeed/making-breastmilk [consulté en novembre 2018]

Karen Miles

Karen Miles

Karen Miles a contribué au centre pour mères pendant des années.

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